Día Internacional de la Diabetes: ¿Quién fue Sir Frederick Banting y cómo descubrió que la insulina podría tratar la diabetes?

Sir Frederick Banting era un científico canadiense cuyo trabajo utilizando la insulina pionera para el tratamiento de la diabetes le valió el premio Nobel. Sólo vivió hasta los 49, pero el 14 de noviembre, en el que habría sido su cumpleaños 125, Google lo ha celebrado con un Doodle conmemorativo.

Actualmente el 14 de noviembre es también el Día Mundial de la Diabetes.

 

¿Cómo funciona la insulina?

Su cuerpo utiliza la glucosa, el combustible que proviene de los carbohidratos, que debe ser transferida desde la sangre a las células del cuerpo para ser utilizada como energía.

La hormona vital que permite que la glucosa entre en las células se llama insulina y normalmente se produce naturalmente en el páncreas. Si este proceso no sucede, el nivel de azúcar en la sangre es demasiado alto.

Al ser incapaz de producir naturalmente la insulina se diagnostica la enfermedad conocida como diabetes, y es una de las principales causas de la insuficiencia renal, ataques al corazón y ceguera.

 

¿Quién fue Sir Frederick Banting?

Frederick Banting nació el 14 de noviembre de 1891 en Alliston, un asentamiento en la provincia de Ontario, en Canadá. Sirvió en la Primera Guerra Mundial a pesar de que inicialmente se negó, mientras que estaba en la escuela de medicina para atender los problemas de visión ya que el ejército quería más médicos en la primera línea.

Después de la guerra, Sir Frederick había adquirido un profundo interés en la diabetes y el páncreas, habiendo leído gran parte de los trabajos relacionados con la diabetes que se habían desarrollado antes de que él tomase interés en el asunto.

Los científicos, incluido Edward Schafer, habían especulado que la diabetes era causada por la falta de una hormona proteica producida en el páncreas, que Schafer había nombrado como la insulina. Así como los estudios previos habían observado que los pacientes con diabetes tenían un páncreas dañado.

 

¿Cómo llegó a la conclusión de que la insulina era el tratamiento ideal para los seres humanos?

Sir Frederick se puso a trabajar en busca de una solución para la enfermedad y en 1921 la Universidad de Toronto le dio 10 perros en los cuales practicar. A un perro, se le retiró el páncreas, lo que resultó en que le dio diabetes.

En otro perro de prueba, Sir Frederick retiró el páncreas del perro, pero molió el páncreas y creó una inyección. Dándole al perro diabético unas pocas inyecciones al día logró mantenerlo sano.

En 1922, un niño de 14 años de edad, llamado Leonard Thompson se convirtió en la primera persona con diabetes en ser tratada con insulina, y terminó recuperándose rápidamente. Muchos otros pacientes respondieron bien a las inyecciones de insulina, después de eso.

Poco después la compañía médica Eli Lilling comenzó a producir cantidades a gran escala de la insulina.

 

Premio Nobel como reconocimiento

El descubrimiento de la droga fue visto como un milagro, salvando millones de vidas. El Premio Nobel de Fisiología o Medicina fue otorgado a Sir Frederick y John Macleod, que había ayudado a la investigación al obtener la financiación, en 1923. El rey Jorge V le otorgó el título de caballero Sir Frederick en 1934.

El médico sufrió una muerte prematura en 1941, con apenas 49 años, cuando el avión Lockheed Martin Súper Electra volaba con ruta hacia Inglaterra perdió potencia en ambos motores, y se estrelló poco después de despegar de Gander en Terranova. Sir Frederick murió de sus heridas al día siguiente.

 

La diabetes y la insulina hoy

Hoy en día, la insulina es producida por bacterias que crecen en ambientes controlados, aunque se utilizaron los páncreas de cerdo por un largo tiempo hasta la década de 1980.

Según la Organización Mundial de la Salud, 422 millones de personas habían sido diagnosticados con la diabetes en 2014 y la prevalencia mundial había aumentado del 4.7 por ciento en 1980 al 8.5 por ciento actualmente. Sin embargo, en todo el mundo, la mitad de las personas con diabetes no son diagnosticadas.

La OMS predice que va a ser la séptima causa principal de muerte en 2030.

Hay dos tipos principales de diabetes: La diabetes tipo 1, que se presenta cuando el cuerpo ataca las células que producen la insulina, y la diabetes de tipo 2 que es cuando el cuerpo no responde a la insulina.

Leer más sobre: ¿Cuántos tipos de diabetes existen y cuáles son las diferencias?

 

 


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